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14th April~9th May, 2013

I peeled off my gloves and took hold of snow, not on the top of a mountain but just had left at the side of the road in a town along which the houses stood side by side. It was about 3.5 years back that I had gotten a same feeling as this moment when I had been pedaling in the Atlas Mountains, Morocco in 2009. In just the same way a snowball had been on the palm of my hand.

The kingdom of Lesotho is the only country in the world its entire area is located 1,500m above altitude. Particularly, as winter had come it was freezing cold at night especially in the eastern mountain area. (According to the weather forecast the temperature dropped to 12 degree below zero in the coldest night during my stay when I was staying in a village where the diamond mine workers lived.) Thanks for that, the villagers often invited me into their warm huts when I asked them for a permission to pitch my tent. Otherwise they kindly offered their blankets to my tent. The Basotho people (the citizens of Lesotho) were always warm-hearted like their blankets and had been kindly concerned about me. By the way, I have no doubt that no other people in Africa have as much number of blankets as they have.

“Howabata“ “Howabata“ (cold cold)
When the sun goes down, everybody came to warm by the fire while wrapping themselves in their blankets, called “seanamarena“. This colorful Basotho blanket nicely keeps themselves warm and it’s normally clipped on the neck to keep their hands free. I really wanted to buy and carry it with me if it was light.

The materials used as fuel for fire differed from one family to another or according to area and location. The price ranges with the products you want to use, firewood, dried cow shits, gas, paraffin, coals. I didn’t know why, but I had never seen people using charcoal for their stoves. Most expensive but efficient coals seemed to be in common use in a public facility like police stations or hospitals. Those coals were taken from mining in South Africa. They said more than 50% of Basotho males went out to South Africa to find a job in mining or farm and so on. Most of the rest looked after their livestock in the grass field. It was not easy to get a job within the kingdom ranked among the region’s poorer countries.

The lowest gears worked without stopping and rotated my bicycle’s tyre everyday. The Drakensberg and the Maluti mountains range in the central and eastern part of the country, with the peaks reaching to more than 3,000m. As long as I can remember, I had cycled across as many as fifteen major pass over 2,000m including four over 3,000m, and of course countless no-named big hill also waited for me on the way. This mountain kingdom was not a place to travel with an overloaded bicycle like mine though I came there with knowledge of that and in quest of that. I cycled up the steep slopes with making S-shaped turns in stages. Fortunately for me, there was no need for carrying much water with me because it was very easy to find a place where melted snow water from mountains dripping off and rivers as well.

The nation blessed with water resources has built two big dams so far in the country through the Lesotho Highlands Water Project, an ambitious program developed in collaboration with South Africa to provide water to Johannesburg area by tunnels, for which South African government pays approximately 50 millions rand (some 5.6 millions USD) per month. I suppose much amount of water used for people’s life living around Johannesburg and the surrounding dried inland large-scale farms results from this project. As I know there are also serious environmental concerns, it is certain that Lesotho depends largely on exports of water through this project for its foreign currency earnings.

I took notice of two things through cycling this country. One was a scarcity of fences. There was almost no fenced-off field unlike neighboring Botswana, Namibia and South Africa. Shepherds were walking freely in a vast expanse of grassland without landlords with a number of sheep. Landscape was much more open and magnificent. The other was the small number of bicycle riders due to its unprecedented mountainous geography as described above. It was not bicycles but horses or donkeys that the Basotho people were usually taking a ride on. They had a good seat on a horse and donkey to go up and down even a sharp cliff. I had barely seen a person riding a bicycle except in Maseru, the capital town in lowland.

I visited the only specialized shop for bicycles in the capital town or probably in the whole country. The owner of the shop, Tumisang, was a prominent cyclist in Lesotho who had been also active internationally. He sent for the secondhand bicycles and its parts keenly from his friend in America and sold them after fixing by himself. Against my expectation, he said it doesn’t take much a long time for the bicycles to have been sold out. Not that ordinary people didn’t need but just they couldn’t afford it, I knew they wanted a bicycle. The following month 450 secondhand bicycles were supposed to be donated to his shop by the American friend and then he was going to give them to the children, who wished to have a bicycle, living in the remote area far from Maseru, he told me.

Some days later after I left his place, I was asked by a boy to sell my spare tube on the street in a rustic mountain town. In my experience, it’s quite rare to be said “sell” not ”give” in Africa. There was no bicycle shop in the town even if he wanted to buy one. If I could get a spare soon somewhere, I would have been able to give it to him as a gift, but I declined his request with an apologetic face. A short time Later, when I sent a message to Tumisang about this story, he snappily answered “Don’t worry, I’ll go to donate it to the kid.”    

To my surprise, there were even some mountain bike races in the country. ”Malealea Monster” and “Lesotho Sky” were two of them and both were annual event, started in 2011. The former one had been organized in April by Malealea Lodge, well known for the pony trekking centre. The number of participants of the latest race, held just a few days before I arrived, was 62, double number of the previous one, but just with 5 participants in the first year. The number had been increasing consistently ever since it started. For regional promotion, they would continue without regard for commercial concern, the owner of the lodge told me. In this connection, the latest winner was indeed Tumisang. It seemed the seeds for the cycling-culture in this mountain kingdom had been steadily scattered.

“Number fifteen”, I reached the Sani (alt. some 2,900m),the last pass for me in Lesotho, where the kingdom shares a common border with South Africa. Then a tempting sound reached my ears. A young shepherd was coming to close from the front of me on the right with playing “mamokhorong”, a violin-like traditional Basotho instrument, the hair of horsetail stretched on its bow, I had had the three opportunities by then to listen to the tune while crossing in the mountain area. Each time, I had stopped pedaling and attentively bent my ears. With note of my existence, the shepherds routinely had given me a performance for themselves. And no exception for the day, a tune of his mamokhorong resonanted into the evening sky, dominated by snowcapped mountains. I perceived muscle of my foot quivering in response to it. My body was supported with the legs seemed to be strongest in my cycling career then.

Day after next, I cycled down a steep slap had continuous hairpin curves at quite a slow pace with gripping brake levers with all my force. I got to bottom of the pass in safety and passed the immigration control. The large-scale farms with huge sprinkler machine and barbed-wire fence set up on the either side of the road made me realize that I came back to South Africa.

I looked up at the lofty mountains soaring like spears sticking through the sky. An alluring melody of mamokhorong couldn’t come to flow down into the lower world. The kingdom, floating just right over the massive Drakensberg walls was actually too far off at that moment.




2013年4月14日~5月9日


手袋を外して雪を掴む。
高峰の頂きではなく、家々が建ち並ぶ町の道路脇に佇む雪。
3年半ぶりの感触だった。
2009年冬、モロッコのアトラス山脈を走っていたときも
同じように自転車を止めて白い雪玉をこの手に握っていた。

世界で唯一、その国土全域が標高1,500mを越えるレソト王国。
それ故に冬を迎えていた王国の夜はとても寒かった。
(気象情報に依ると滞在中最も寒かった夜の気温は-12度)
そしてまたそれ故に、村でテント泊をお願いすると家の中に招いて頂けることが多かった。テント泊のときでも、「寒いから」と毛布をテントまでわざわざ持ってきてくれたりして、僕の身を気遣ってくれた。レソトの人々はその毛布のようにいつだって僕に温かかった。余談だけど、たぶん彼らよりたくさん毛布を持っている人々はアフリカにはいないと思う。

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「ホワバタ、ホワバータ」(寒い、寒い)
太陽が沈むとみんな自然とストーブの周りに寄り集まってくる。
みんなセアナマレナと呼ばれる毛布で身を包んでいる。
この色彩豊かなセアナマレナはとってもナイスに身を温かく保ってくれる。
首元でクリップ留めしているのでもちろん両手の自由も効く。
もし軽ければ購入して持ち運びたいくらいだったけど、
残念ながら自転車で持ち運べるほど軽いものではなかった。

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ストーブの燃料は各家庭、その土地土地で燃料はさまざま。
価格の安いと思われる順で薪、乾燥させた牛の糞、ガス、灯油、石炭。
何故かレソトの家々で木炭が使用されているのを見ることはなかった。
高価な石炭は家庭では見る機会はなかったけど、
警察や病院などの公共施設で常用されていた。
石炭は南アフリカの鉱山で採れたものだ。
国内の労働人口の半分以上が南アフリカの鉱山や農場に出稼ぎに出ている。
残りの大半は草原で家畜を世話している。南部アフリカで最も貧しいといわれる国内で、仕事を見つけるのは簡単ではないようだ。

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レソトでは毎日軽いギアが大忙しで働いてタイヤを回転させた。
国土の中部と東部に、ドラケンズバーグ山脈、マルティ山脈といった3,000mを越える高峰が連なる。覚えている限りで、3,000mを越える峠を4本含む、15本の2,000mを越えるメジャーな峠を越えた。
もちろんその他にも名もなき大きな丘が無数待ち構えている。
この国はおよそ重い荷物を積んだ自転車で旅する場所ではなかった。
もちろんそれを承知でそれを求めて僕はこの地にやってきたのだけれど。
普通には上り切れないのでS字を描きながら急な傾斜の上り道をゆっくり上がっていった。

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幸いだったのは水を運ぶ必要がないこと。
山越えの途中には冷たい雪解け水が浸たり落ち、川も多く流れている。
水源に恵まれたレソトは南アフリカとの共同プロジェクトでダムを建設し、
大量の水をトンネルを通じヨハネスブルグに輸出している。
南ア政府は月々約5億円ものお金を、レソト政府に支払っているらしい。
ヨハネスブルグ近郊に住む人々の生活水や、
周辺の乾燥した内陸の大規模農場で使われている水の多くはここから発しているのだと思う。
自然への影響などから今でもプロジェクトには賛否両論あるようだけど、
豊かな水源がレソトの貴重な外貨収入源となっていることは確かだ。

レソトを走っていて気付いたことが2点。
1点は道路脇に柵がないこと。
ボツワナやナミビア、南アフリカのように道脇に張られた柵がこの国にはほぼ存在しない。地主のいない広大な草原を羊飼いたちが自由に歩いている。
だから景色ももっと開けていて雄大に映った。

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もう1つは上述のようにその類まれなる地形故、自転車に乗っている人がほとんどいないことだ。レソトの人々が乗っているのは自転車ではなく、馬とロバ。
馬とロバを使って鋭い崖も上手に上り下りしてしまう。
低地に位置する首都マセル周辺を除いて、
自転車に乗っている人を見つけることは非常に難しかった。

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その首都マセルでは、マセル唯一の自転車専門店、
すなわちおそらくレソト唯一の自転車専門店を営むTumisangのお宅にお邪魔した。Tumisangは国際大会でも活躍するレソトの有名な自転車レーサー。
彼はアメリカの友人から格安で中古自転車や部品を取り寄せ、
自分でそれを修理して販売している。
僕の予想に反して、自転車はいつもすぐに売れてしまうらしい。
要らないのではなく、庶民には買う余裕がないだけ。
やはりみんな自転車を欲しがっているようだ。
翌月にアメリカの友人から450台の中古自転車が寄付される予定のようで、
彼はそれらを全て自転車に乗りたくても乗れない首都から遠く離れた町々に住む子供たちに届けに行くつもりだ。

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彼の家を発った数日後、Thaba Thekaという中部の山間部の町にいたときに、
ある少年から自転車チューブを売ってくれと頼まれた。
「くれ」ではなく「売ってくれ」だ。
こう言われることはアフリカでは珍しい。
購入したくても町には自転車店はない。
すぐに補給がきけば無料で譲ってあげたかったけど、申し訳なく本当に申し訳なく断った。その出来事を彼に伝えると、「心配するな、俺が届けるから」そう言ってくれた。

レソト国内にはなんと複数の自転車レースも存在していた。
“マレアレア・モンスター“と”レソト・スカイ“と呼ばれるものがその内の2つ。
どちらも2011年から始まった年一度のレースだ。
”マレアレア・モンスター”はポニー・トレッキングで知られるMalealea Lodge
毎年4月にオーガナイズしているマウンテンバイクのレースイベント。
僕のマレアレア到着数日前に行われた今年度大会のエントリーは62名。昨年の30名から2倍UP。ついでに初年度参加者は5名だったそうだ。
地域振興のため、この大会は採算度外視で続けていきたいとオーナーは言っていた。因みに今年の同イベントの優勝者はやはりTumisang。
山の王国にもどうやら自転車文化の種が着実に蒔かれているようだ。

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南アフリカとの国境に位置するサニ峠(標高約2,900m)。
15本目、僕にとってレソト最後の峠となったこの峠に着くと、
「ホワン、ホワン」と僕の心をくすぐる音が聞こえてきた。
右手前方から羊飼いの青年がマモホロングを弾きながらこちらに向かって歩いてくる。馬のしっぽの毛が張られた弓で弦を擦って音を鳴らす
バイオリンみたいなレソトの民族楽器。
山道を走っているときにそれまでに三度聴ける機会があり、
ペダルを止めてその音色に耳を傾けた。
僕の存在に気付くと、羊飼いたちは決まって僕に一曲プレゼントしてくれた。
この日の彼もそうだった。
雪を被った山々が見守る夕空に、彼の奏でるマモホロングの音色が響く。
その音に共鳴するかのように役目を終えた両足の筋肉が痙攣しているのがわかった。自転車旅を始めてから過去最強と思われる脚が体を支えていた。

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翌々日、ヘアピンカーブの続く傾斜な急な峠道を下る。
ブレーキレバーを力いっぱいに握りながらゆっくり高度を下げていった。

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無事に麓まで着き、イミグレーションで入国手続きを済ませる。
大型スプリンクラーマシーンの動く大規模農場が広がる風景と、
道路脇に張りめぐられたバラ線の柵の存在が南アフリカに戻ってきたことを実感させた。

空を突き刺す槍のように険しく聳え立つドラケンズバーグの山々を見上げる。

マモホロングの音色はもうここまで聞こえてこない。


あの山々を越えたところにすぐ浮かんでいる“天空の王国” はあまりに遠すぎる。


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hiromu jimbo

Author:hiromu jimbo
I'm in a challenge to cycle around the world
since May 2009,started from Istanbul,Turkey.
Motivation for this journey just comes from big curiosity about the world.I'd like to see and feel the ordinary life of the people living in defferent cultures.

2009年5月末イスタンブールより
自転車世界一周挑戦中です。
世界で起きていることへの大きな好奇心がペダルを回しています。その土地で生きる人の日常生活を見ていけたらと思います。

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*special thanks to sekiji-san

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68,781km (May09-May14)
36,938km (July2014- )

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